domingo, 3 de mayo de 2015

The New Math, a political history (Christopher J. Phillips)

Cuando hablamos de "New Math" seguramente a todos nos viene a la mente la divertida canción de Tom Lehrer de 1965, una canción en la que el autor saca punta a la nueva manera de sumar y restar que los niños americanos aprendían en las escuelas de aquella época




Pero la New Math fue mucho más que eso. Fue seguramente el más ambicioso proyecto de renovación didáctica de las matemáticas llevado a cabo en toda la historia (una revolución educativa desarrollada por matemáticos, no por pedagogos, para lo bueno y para lo malo)

A lo largo de los años 50 Estados Unidos emprende un proceso de renovación integral del aprendizaje de las matemáticas preuniversitarias tan revolucionario que merece ser estudiado para poder comprender las Math Wars ("Las guerras de las matemáticas") que han venido después. Para poder comprender la "guerra matemática" que estamos viviendo actualmente con las competencias básicas y la obsesión actual de los gobiernos (el americano, el español, el catalán...) por mejorar en las pruebas PISA. Para entender porqué todos los libros de texto de matemáticas comienzan ineludiblemente con un Tema 1 de "Números". Para entender el porqué los alumnos catalanes del bachillerato (¡incluso del Social!) entran en la Universidad con unos conocimentos matemáticos como para lanzar un misil balístico intercontinental pero con el desconocimiento más absoluto de la distribución normal y un desconocimiento absoluto de probabilidad en general. (No, era broma, esto es incomprensible).

Un libro muy recomendable es  "The New Math, a political history" de Christopher J. Phillips.




El propio título de este libro nos indica un planteamiento muy interesante, pues se relaciona la didáctica de las matemáticas ("The New Math...") en su contexto político ("...a political history"). Es decir, que para poder comprender la revolución didáctica de las matemáticas  en las escuelas e institutos de los Estados Unidos al acabar la II Guerra Mundial, necesitamos comprender el contexto político y social: El lanzamiento del satélite Sputnik por la Unión Sovietica en Octubre de 1957: La Era Sputnik.



La carrera entre Estados Unidos y la Unión Soviética por la primacía en el lanzamiento de satélites hizo reformular hasta los mismos cimientos la enseñanza de las matemáticas, no solo en la etapa universitaria, también en los institutos y las escuelas.

La SMSG (Shool Mathematics Stydy Group), asumió el reto de la renovación total del currículum de matemáticas, con un presupuesto económico inmenso y una sociedad dispuesta a todo por ganar la guerra tecnológica a la Unión Sovietica.

Es muy curioso ver que uno de los puntos débiles y más criticados de la New Math no estuvo en la zona de las funciones y el Análisis (derivación, integración, límites, etc..., etc...) propias de una matemática orientada al lanzamiento de misiles y la ingeniería, sino en sus antípodas: en los fundamentos de la aritmética.

El siglo XX estuvo desde el punto de vista matemático marcado por la fundamentación y desarrollo lógico de los fundamentos de las matemáticas sobre la base de la teoría de conjuntos. Los estructuralistas y en particular el grupo Bourbaki, lejos, muy lejos de pretender lanzar cohetes se volcaron en limpiar los cimientos más básicos de la matemática: Los números. Para que nos hagamos una idea: El número siete es la clase de equivalencia de todos los conjuntos habidos y por haber para los cuales se puede hacer una función biyectiva con el conjunto de días de la semana. El número cinco es la clase de equivalencia de todos los conjuntos habidos y por haber para los cuales se puede hacer una función biyectiva con el conjunto de las Spice Girls. 5 + 7 es la clase de equivalencia de todos los conjuntos habidos y por haber para los cuales se puede hacer una función biyectiva con la unión de los conjuntos de dias de la semana y las Spice Girls.
Los responsables de la New Math, en su buena voluntad, asumieron el reto de integrar la fundamentación de la aritmética bourbaquiana en la enseñanza de la aritmética en la etapa infantil. Y así fue como la teoría de conjuntos y los diagramas de Benn se convirtieron en los iconos propios de las clases de matemáticas de los años sesenta y setenta... y en un quebradero de cabeza para muchos padres al intentar ayudar a sus hijos con los deberes.

El debate entre las matemáticas de contenidos y las matemáticas metodológicas, que si el niño debe aprender a sumar mecánicamente por columnas o por el contrario deber "entender" la suma, es un conflicto que tiene más de cincuenta años (por mucho que los gurús oficiales de la didáctica nos quieran hacer creer lo contrario), es una "guerra fría" de trincheras, con dos enemigos irreconciliables. Las denominadas  "Math Wars": El momento de las New Math acabó una década después, a la que siguió el movimiento "Back to basics" en los años 70,  el "Curriculum and Evaluation Standards" de la NCTM  ("NCTM standards") de los años 80(y en los que se basan nuestros currículums actuales competenciales), o la reforma "Common Core State Standards" actual, por poner algunos ejemplos.

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